Finance Lessons from my Wine-Making Mother

In my personal life, I consider it a privilege to have lived in two contrasting worlds.   I was born in the province and spent a good one third of my life in the farm – planting rice, corn and sugarcane with my father.  After college, I lived in the city and worked as an accountant in the country’s central business district working for some really big and demanding clients.  Facing a whole new arena of spreadsheets, tax returns, financial statements and conference calls, I realize that life as a farmer taught me important lessons – lessons that would equip me to face the world of finance and investments.

One important lesson I learned in farming is the importance of hard work and timing.  Those two things went hand in hand in the farm.

I remember getting up in the wee hours of the morning while the sky was still at its darkest. I would awaken to the sound of Perry Como on the AM radio.  My Dad would wake up ahead of us all and would already be making our breakfast.  While the sun was still asleep, we would start work on the farm, tilling the damp, dark soil to plant sugar cane.

We used the sugarcane juice to make, Basi, which was a type of homemade wine which we sold in the marketplace.  When making Basi, once you start, you can’t stop. Once you begin squeezing the juice from the sugarcane, you have to continue the whole process without pause until the wine is produced and bottled.  Any delay and the Basi would turn to vinegar.  We would boil the sugarcane juice – if you want your Basi sweet, you boil it longer.  If you want it tart, you boil it for a shorter while. But you definitely cannot stop or make a mistake with timing or all your hard work will end up as vinegar.  We would usually finish by 1 AM.  So that would have been straight 21 hours of work starting from 4 AM.

When I became an external auditor, I saw a lot of accountants resigning and giving up because the long working hours and the intense pressure was too much for them.  For me, I thought it was still manageable, plus it paid more than selling Basi.  Looking back, I now realize that my life in the farm built up my tolerance for hard work and long hours.

It also taught me how to be alert with my investments through time.  You cannot just leave a vat of sugarcane juice boiling on end.  Similarly, you can’t just invest your money in a mutual fund or in bonds and forget about it.  You need to monitor it constantly or you might end up with vinegar instead of wine.  Just like I check the liquid level and the temperature of my Basi to know when it’s time to bottle it up, I have to monitor interest rates and market trends to know if it’s time for me to realize my gains or rebalance my investment portfolio.

Another time I look back to was when my mother bankrupted herself because of overexpansion.  She wanted to be the biggest producer of Basi in our village.  So she built a new and bigger warehouse, more vats, more equipment.  She was going big time.  Sadly, most of the people drinking Basi were from the older generation.  At that time, they were dying off and their children didn’t really buy the product anymore.  Just when my mother expanded, her customer base shriveled away.  So the machines stopped and my mother closed shop and sold everything.  Maybe if she just maintained a smaller level of operations, we could have continued with the business.  My mom showed me how not to do it.

I usually dream of starting my own business now but I get scared knowing how a seemingly perfect business plan can go awry.  Running an operating business can be complicated.  You can’t just keep changing your mind about your investment if your assets are property, plant and equipment.  At present, I’m happy with investing in more liquid assets such as mutual funds and stocks.  I just need to constantly monitor and evaluate my strategy to adapt to changes in the market.  For me it’s simpler that way.

Who knows? Maybe I’ll go back to the farm when I retire.  Hopefully my investments will continue to provide me with passive income so I don’t have to depend on sugarcane wine for my finances.  Nevertheless, in honor of my mother, I might start making a little bit of Basi again.

For further reading on the subject of investing, I suggest you check out LOM – in particular pay attention to their information on mutual funds here:


Reverse Insurance on your Marriage

My brother is getting married five months from now and he’s been asking me to help him with the planning and all.  As I was searching the internet for some brilliant wedding ideas, getting updated on the latest trends in the industry, I ran into this wedding-related website called SwanLuv.

The product they offer seems unbelievable at first.  SwanLuv offers to pay for your wedding bill up to the sum of $10,000 US Dollars at absolutely no cost to you. The only catch is you need to really keep your promise of “til death do us part.”  If in the future, you decide to divorce, then you have to pay it all back to SwanLuv plus interest on whatever amount it was that they shouldered.

I showed the website to my brother and he kind of liked it.  He said he’d take their offer even if it was just a thousand dollars.  Leads me to wonder if a lot of couples will react positively like him.  SwanLuv will begin operations in less than two months from now so I guess we’ll get to see the response then.

A couple of days have passed since that exchange with my brother and I’ve had some lag time to think more deeply about it.  I’m beginning to realize that SwanLuv is a really tricky offer.

They make money out of your divorce.

marriage insurance

The typical insurance company makes money from your well-being.  Take for instance life insurance.  It makes more money on its investments the longer you live.  Health insurance companies are happier if you stay healthy and have no need of medical services.  Fire insurance companies grow their net assets more if your house and your belongings stay safe and unburned.  In short, these insurance companies want what’s best for you.  Wishing you well goes hand in hand with their desire to maximize their net assets.

SwanLuv is the opposite.  Like a reverse insurance product. They will be happier if you divorce.  They make money from your downfall.  Having someone with those interests be your financial sponsor on your wedding – your most special day – wouldn’t that be akin to kind of like selling your soul to the Devil?

Okay, maybe I’m overreacting.  Well that’s just me.  I suppose some couples would say they would never, ever, EVER divorce.  Their love will stand the test of time because they were meant for each other, soulmates for eternity. And so, SwanLuv’s offer is a pretty neat deal.

But I’m thinking, if SwanLuv believed that to be true of a particular applicant, then they wouldn’t really invest that much in the wedding.   Maybe they’d give that couple fifty dollars or something just for the sake of marketing the product.  It wouldn’t be an investment but more of a miscellaneous expense item.  SwanLuv would evaluate your application for funding based on real life demographics, divorce statistics and actuarial analyses.  That would determine the amount they are willing to fund your wedding with.

So if ever you apply with SwanLuv and they offer to give you the maximum $10,000 USD, maybe you should actually take that as a red flag and reevaluate your relationship a bit.  Haha.

Looking at it pragmatically though, assuming you knew you were going to divorce, SwanLuv’s offer can be compared to getting a loan in order to fund your wedding costs.  The pro for availing of SwanLuv’s offer is that you have the chance to have the debt totally wiped off, free of charge, in case you don’t divorce.

A variable that needs fixing now is the interest rate SwanLuv is going to charge you. Is it comparable to the interest rate on a standard loan? If it’s much higher, then that’s one con.

Another variable to consider is the time being covered.  If you were to fund your wedding costs with a loan, how long would you want the repayment period to be?  Three years?  Five Years? Fifteen years?  If you’re comparing SwanLuv to a fifteen-year term loan, and assuming that the interest rate is equal between the two options, then you would end up with the same costs if you divorced on your fifteenth year of marriage.

But then again, those who enter into marriage with this kind of pragmatic analysis might indeed have a greater chance of divorcing in the end.  And so, the SwanLuv product and its target market become a perfect match.

As for me, I might just stick with the standard life insurance for now. If it was my wedding, I think I can do with just a small, quiet ceremony and a few bottles of wine and some cheese.  Just love and sincerity for that short space of time. No credit default swaps involved.